Clásico: Cuba busca reverdercer laureles

LA HABANA (AP). Cuba ya no es el rey indiscutido del béisbol amateur: perdió el tí­tulo olí­mpico y la corona mundial.

Así­ las cosas, el segundo Clásico Mundial se presenta como un desafí­o enorme y a la vez la oportunidad de reverdecer laureles al tocarle en la primera un Grupo B que incluye a Australia, México y Sudáfrica, con la Ciudad de México como sede.

Cuba "no puede ir por otro resultado que no sea discutir el primer lugar", afirmó el manager Higinio Vélez.

Para lograrlo, Cuba afronta su compromiso con varias fichas nuevas en su roster.

Vélez fue el piloto que guió a la novena cubana hasta la final del primer Clásico, en la que perdió 10-6 contra Japón.

Se puede argumentar que superaron con buena nota su examen contra equipos armados con profesionales de las Grandes Ligas, dándose el gusto de eliminar a la República Dominicana en las semifinales.

Eso sí­, según Vélez, no se pueden tomar el riesgo de considerarse favoritos.

"Hay que borrar de la mente la palabra confianza, porque la lucha será desde que salgamos al terreno, nuevamente dejando la piel sobre el terreno", advirtió el manager.

El béisbol es el deporte nacional en la isla donde la afición --numerosa y exigente-- conserva un grato recuerdo del desempeño de Cuba en el primer Clásico y espera con ansiedad la segunda edición.

Muchos en la isla están alarmados con el nivel del equipo tras derrota 3-2 frente a Corea del Sur en la final de los Juegos Olí­mpicos en agosto pasado.

Ese revés se sumó a las derrotas en las derrotas en las finales del Preolí­mpico de las Américas (2006) y en el mundial aficionado (2007).

El legendario pelotero Omar Linares reconoció que el béisbol en la isla "ha bajado de nivel" por un trabajo deficiente en las categorí­as menores.

Sin embargo los principales protagonistas manifestaron su optimismo. El veterano receptor Ariel Pestano aseguró que "Cuba es un paí­s pequeño, pero de un corazón muy grande".

El experimentado Pedro Luis Lazo es el as de la rotación dentro de un cuerpo de pitcheo que luce como una interrogante.

Lazo, por muchos años compañero de José Ariel Contreras, hoy de las Medias Blancas de Chicago, tiene la experiencia del primer Clásico y de cuatro Juegos Olí­mpicos (dos medallas de oro y dos de plata).

Agresivo en el montí­culo, el derecho de 35 años lanza una recta de 92-93 millas, un slider de 88-89 millas y su "especialidad...un mortal tenedor", según sus palabras.

Aunque aseguró estar "recuperado", Lazo sufrió una lesión muscular en la espalda que lo alejó del montí­culo desde inicio de enero.

Yunieski Maya, lí­der de la serie local con marca de 9-1, es la otra carta brava del pitcheo.

También sobresale el zurdo Aroldis Chapman, quien acumula 89 ponches en 48 apariciones en el torneo local.

Los bates de Cuba no tronaron como de costumbre en los últimos torneos internacionales. Pero en la serie cubana, que se interrumpió con vistas al Clásico, nuevos nombres se destaparon con el madero.

El jardinero Alfredo Despaigne (.351) encabeza a los jonroneros con 16 bambinazos delante del primera base Joan Carlos Pedroso (15).

Las deserciones golpearon una vez más al béisbol cubano, al perder en las últimas semanas al lanzador Yadel Martí­, el mejor derecho del primer Clásico, y hace dos años a Alexei Ramí­rez, en la actualidad con los Medias Blancas de Chicago. Estos se unieron a los lanzadores Liván Hernández, Orlando "El Duque" Hernández y Contreras; así­ como los jugadores de cuadro Kendry Morales y Yuniesky Betancourt, todos en las mayores.


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