Mundial: EEUU, aliviado por clasificación

SAN PEDRO SULA, Honduras (AP). Uno a uno, los seleccionados estadounidenses salieron de la celebración y avanzaron por un estrecho y oscuro pasillo desde el vestuario del Estadio Olí­mpico Metropolitano.

Estados Unidos se clasificó por sexta vez seguida a una Copa Mundial, al remontar para vencer 3-2 a Honduras el sábado por la noche, en uno de los partidos más emocionantes que la selección estadounidense haya jugado en años. Los jugadores se mostraron alegres y se dijeron aliviados.

Pero de inmediato se trazaron una nueva meta, incluso más difí­cil: Avanzar más allá de la primera ronda en Sudáfrica, en el 2010 y olvidarse de la decepción que fueron en el 2006, en Alemania.

"Ojalá. No hay lí­mites para nosotros", dijo el arquero Tim Howard. "Jugamos algunos buenos partidos en los últimos años y yo espero que vayamos allá. No tenemos miedo de lo que podamos enfrentar".

De los 32 equipos que estarán en Sudáfrica, 19 se han clasificado ya. Entre esas selecciones, sólo seis han llegado a seis mundiales seguidos: Estados Unidos, Brasil, Alemania, Italia, Corea del Sur y España.

Luego que la selección estadounidense llegó inesperadamente a los cuartos de final en el 2002, su mejor actuación desde el primer Mundial en Uruguay 1930, algunos aficionados norteamericanos pensaban que el equipo estaba listo para ocupar su lugar entre las grandes potencias futbolí­sticas..

En Alemania, la eliminación en la primera ronda, con derrotas ante República Checa y Ghana, rompió las ilusiones, pese a un reñido empate contra Italia, que posteriormente se coronó campeón. Bob Bradley reemplazó a Bruce Arena como técnico, después de que Juergen Klinsmann no aceptó el empleo.

"El progreso no es lineal", dijo el domingo el presidente de la Federación Estadounidense de Fútbol, Sunil Gulati. "Brasil va al Mundial esperando ganar. Todos los demás quieren pasar de la primera ronda. Es imposible decir si mejoraremos en cada Mundial. Esto no es una prueba contrarreloj y otros equipos mejoran".

Con todo, crecen las expectativas sobre Estados Unidos, especialmente después de su estupenda actuación en la Copa Confederaciones, donde la selección norteamericana puso fin a la racha invicta de 35 cotejos de España, el campeón de Europa, y llegó a tener una ventaja de dos goles sobre Brasil en la final, antes de caer por 3-2.

Pero incluso antes de definir el plantel de 23 jugadores para el Mundial, los estadounidenses esperan el sorteo de los grupos en diciembre.

"Esperamos que el sorteo nos favorezca", dijo Howard. "Creo que todos los sorteos son difí­ciles, pero hay algunos mejores que otros para tratar de avanzar más allá de la primera ronda".

El dí­a del sorteo podrí­a ser el decisivo para determinar cuán lejos llegará Estados Unidos en el 2010.


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